¿Qué es un cúmulo estelar? Tipos y cómo verlos

Desde la antigüedad los cúmulos estelares han sido objeto de fascinación para todos los observadores expertos y aficionados de la astronomía debido a los secretos que encierran y que aún son imposibles de descifrar.

Nuestra imaginación simplemente no se detiene debido a nuestro afán por lograr comprender la magnitud y el poder que los cúmulos estelares poseen.

Por esta razón, vamos a describirte todo lo que se conoce sobre ellos para que puedas disfrutarlos y maravillarte junto a nosotros con estos impresionantes cuerpos astronómicos que se confabulan entre sí para brindarnos momentos de observación que deleitan nuestra vista e imaginación.

¿Qué son los cúmulos estelares?

En un sentido amplio, los cúmulos estelares son grandes grupos de estrellas que son atraídas entre sí debido a la interacción gravitacional que ejercen entre ellas mismas y nubes moleculares.

Estas se pueden clasificar en dos tipos que son; 1. Cúmulos globulares y 2. Cúmulos abiertos.

Cúmulos abiertos

Los cúmulos estelares abiertos son enormes conjuntos de estrellas que se han formado a partir de la misma nube molecular. Además, no poseen una estructura definida y la mayoría son asimétricos.

Su principal particularidad es que se encuentran distribuidos a través de todo el espacio.

Cabe destacar que las estrellas que se encuentran en estos cúmulos son atraídas por el fenómeno de gravitación. No obstante, esta atracción es menor que en las estrellas de los cúmulos globulares.

Otro aspecto interesante es que los cúmulos abiertos tienen un diámetro cercano a los 10 pársecs. Esto significa que están a 30 años luz de distancia entre sí.

En la actualidad, los expertos han logrado clasificar cerca de 1100 cúmulos abiertos solo en nuestra galaxia. No obstante, algunas estimaciones proponen que existen cien veces más de estos cúmulos estelares en nuestra galaxia.

Algunas particulares de estos cúmulos estelares son;

  • Varían entre muy dispersos y otros muy densos que son conformados cientos de miles de estrellas.
  • El centro de estos cúmulos puede tener hasta 4 años luz de diámetro.
  • La región denominada corona puede llegar a extenderse unos 20 años luz desde el núcleo del cúmulo.
  • Su densidad puede llegar a tener 1,5 estrellas por cada medida de año luz cúbico.
  • Existen dos sistemas de clasificación, uno creado por Harlow Shapley y otro por el científico Robert Trumpler.
  • Siempre se encuentran en los brazos espirales de las galaxias espirales.
  • Están presentes en las galaxias espirales.
  • No se conoce de cúmulos abiertos en galaxias elípticas.
  • Suelen tener estrellas amarillas, rezagadas azules, enanas blancas y suelen crear nebulosas planetarias.

Cúmulos globulares

Los cúmulos estelares de este tipo presentan una forma esférica conformado por estrellas que se mantienen en la órbita de un núcleo galáctico a semejanza de satélites.

A diferencia de los cúmulos abiertos, estos globulares presentan una atracción gravitacional dominante y que les da su forma esférica. 

Si quieres observar estos cúmulos, el halo galáctico es el mejor lugar porque allí tienen una gran concentración de estrellas que expresan una antigüedad mayor a los cúmulos abiertos.

De acuerdo con algunas estimaciones, se conocen entre 1502 ​hasta 1583​ cúmulos globulares solo en la Vía Láctea.

Otros aspectos que los caracterizan son:

  • Se cree que aún quedan unos 20 cúmulos globulares que esperan por ser descubiertos en nuestra galaxia.
  • Existen cúmulos globulares que orbitan nuestra galaxia a una distancia media de 130 000 años luz.
  • Se cree que las galaxias más grandes que la Vía láctea, pueden albergar más cúmulos globulares.
  • Hay estimaciones de que existen unos 500 de estos cúmulos en la galaxia de Andrómeda.
  • ​Las galaxias elípticas como M87,7​ pueden tener un mínimo de 13 000 cúmulos globulares.

A pesar de saber que los cúmulos globulares se encuentran formados por las estrellas más antiguas, sus orígenes, evolución y contribución para el desarrollo del universo aún se desconocen.

Cúmulos abiertos más importantes

Siempre se han logrado diferenciar algunos de estos cuerpos celestes que son los más vistos, investigados o simplemente los más cercanos y fáciles de observar cómo;

Pléyades

Están ubicadas en la constelación de Tauro y contiene un cúmulo de estrellas jóvenes que son visibles desde la Tierra sin necesidad de telescopios.

Sus principales características son;

  • Contiene hermosas estrellas azules.
  • Tienen unos 120 millones de años que se formaron.
  • Se cree que continuarán existiendo unos 250 millones de años.
  • Contiene alrededor de 1000 estrellas jóvenes azules.

Sus integrantes más importantes son; Taygeta, Pleione, Merope, Maia, Electra, Celaeno, Atlas y Alcyone.

Las Híades

Se trata del cúmulo abierto que está más próximo a nuestro sistema solar y sus estrellas más importantes son Gamma, Delta 1, Epsilon, Theta Tauri y Zeta 1 Tauri.

Cúmulos globulares más importantes

Estos son los más bastos y observados porque debido a su antigüedad es posible conocer más sobre el origen y evolución de nuestro universo.

M2

Ubicado en la constelación de Acuario y contiene alrededor de 150 mil estrellas. Mientras que, su diámetro es cerca de 175 años luz.

M3

Canes Venatici es la constelación que lo alberga y tiene cerca de 500 mil estrellas con masa de 800 mil masas solares.

M4

Está conformado por una gran cantidad de gigantes rojas, enanas blancas se encuentra a poco más de 7 mil años luz.

M5

Los telescopios la han encontrado en la constelación de Serpens y tienen miles de gigantes rojas.

Otros cúmulos globulares igual de importante son; M12, M13, M22, M53 y M71

Diferencias entre los cúmulos abiertos y globulares

  • Los globulares son agrupaciones densas con la capacidad para contener hasta millones de estrellas gigantes rojas porque tienen más de mil millones de años.
  • Los cúmulos abiertos contienen generalmente centenares o millares de estrellas azules por su juventud que suele ser menos de cien millones de años y algunas de edad intermedia hasta unos pocos miles de años.
  • La alta interacción gravitatoria que los cúmulos abiertos tienen con nubes moleculares produce que se disgreguen en el espacio.
  • La densidad de los cúmulos globulares los hace más estables y por lo tanto, no se disgregan tanto como los cúmulos abiertos. No obstante, debido a su densidad terminan por ser destruidos en cataclismicos choques de estrellas.  

Lo cúmulos tienen grandes diferencias en el número de estrellas y esto también se traduce en una variabilidad de la masa contenido. Así como también la edad relativa de estos cuerpos celestes, estos cúmulos se diferencian por la cantidad de metales contenidos en sus estrellas, así como su órbita;

  • Existe una gran riqueza de metales en los cúmulos abiertos.
  • Los globulares son más rocosos y pobres en metales.

En el caso de los cúmulos abiertos, ellos forman parte de la población del disco propio en cada galaxia.

  • Los globulares están integrados al halo.

Cómo ver los cúmulos estelares

Para observar estos cúmulos se recomiendan telescopios con lentes de 150-200 mm de diámetro como el Zoomion Gravity 150/750. También es importante tener un adaptador para Smartphone como el de Slokey Discover The World.

Ahora bien, si quieres tomar fotografías más profesionales te recomendamos la cámara Nikon Coolpix B600 y un adaptador para telescopio. Mientras que, otro de los accesorios útiles para lograr capturar y guardar en portátil es el Bresser MikrOkular Full HD.

También es importante consultar las predicciones del tiempo para que nuestras observaciones sean en noches despejadas o con la menor cantidad de nube en el cielo nocturno.

Conclusión

Los cúmulos estelares son esos fenómenos astronómicos que hacen volar nuestra imaginación y considerar si realmente es posible o realmente existe vida en otros planetas. Lo cierto es que más allá de nuestra galaxia y aun en la nuestra, hay misterios que esperan por nosotros para ser descubiertos o por lo menos ser explorados.